La sonde Lucy révèle que l'astéroïde Dinkinesh est double !

L’astéroïde Dinkinesh vu par la sonde Lucy. © Nasa
En survolant l'astéroïde Dinkinesh le 1er novembre 2023, la sonde Lucy, en route vers les troyens de Jupiter, a découvert que celui-ci possède un petit satellite.

Ce 1er novembre 2023, la sonde Lucy était à seulement 430 km de l’astéroïde Dinkinesh quand elle lui a tiré le portrait. Et... surprise : celui-ci est accompagné d'un petit satellite ! Sur cette photo, le corps céleste d’environ 790 m de diamètre masque partiellement son compagnon, crédité d’une taille de 220 m. La sonde n’a pris que quelques images car elle est passée à 4,5 km/s, comme le montre le gif animé suivant. L'esemble des données est encore en cours de téléchargement. Celui-ci devrait durer une semaine.

Ce survol était considéré comme un simple test pour vérifier le bon fonctionnement de tous les systèmes, en particulier le suivi automatique des objets. Il délivre ainsi bien plus qu’attendu. La présence du satellite était supposée en raison des variations de luminosité de l’objet, mais ces quelques données regorgent de détails. Ces nouvelles informations intriguent les spécialistes, comme Patrick Michel, de l'observatoire de la Côte d’Azur. Par exemple, Dinkinesh présente une « boursouflure » identique à celle observée sur Didymos. Plus surprenant encore, son petit satellite semble également en posséder une. Toutefois, des analyses plus poussées devront être menées pour confirmer ces impressions.

Lucy en route vers Jupiter et les troyens

La sonde américaine Lucy poursuit sa route vers Jupiter. Elle doit étudier les astéroïdes troyens, ces corps qui partagent l’orbite de la planète géante autour du Soleil. Au départ, elle devait rendre visite à sept astéroïdes, mais trois cibles ont pu être ajoutées au plan de vol, dont Dinkinesh. Les astronomes pensent que ces astéroïdes piégés dans le champ de gravité de Jupiter sont des reliques de la formation du Système solaire, semblables à Arrokoth

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