Un œil dans le Sagittaire

La galaxie NGC 6902 photographiée par l'un des quatre télescopes de Speculoos. © ESO
Pour célébrer la première lumière de ses quatre télescopes au complet, l'équipe de l'observatoire Speculoos, au Chili, a pointé la galaxie spirale NGC 6902, dans la constellation du Sagittaire. Speculoos sera consacré à la recherche des planètes extrasolaires autour des étoiles les plus petites et les plus froides du voisinage solaire.

L’image est un prétexte et n’a pas grand-chose à voir avec les futures cibles de l’instrument, mais peu importe : c'est une bien belle vue de la galaxie NGC 6902, à 120 millions d'années-lumière, que propose l'équipe de Speculoos

Lancé par une équipe de l'université de Liège, le projet « Search for habitable Planets EClipsing ULtra-cOOl Stars » (recherche de planètes habitables éclipsant des étoiles ultra-froides) de l’observatoire austral européen (ESO) vise à repérer des exoplanètes rocheuses proches. Des planètes extrasolaires que l’on pourra étudier en détail avec les grands télescopes actuellement en gestation, comme l’Extremely Large Telescope (ELT) ou le futur télescope spatial JWST.

Constitué de quatre télescopes de 1 m de diamètre installés à l’observatoire du Paranal, dans le désert de l'Atacama (Chili), il est désormais au complet et opérationnel. Les réflecteurs Io, Europa, Ganymede et Callisto — du nom des quatre gros satellites de Jupiter — s'apprêtent à démarrer leur recherche.   

Sur cette image obtenue par Ganymede, les bras de la belle NGC 6902 s'étendent sur une surface équivalant à presque un quart de la Pleine Lune.

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