Le VLT détaille une montagne sur Vesta

À gauche, Vesta vu par le VLT. À droite, une image de synthèse issue des données de Dawn. © ESO/L. Jorda et al., P. Vernazza et al.
Un des quatre télescopes européens de 8 m installés au Chili vient de produire l’image la plus précise de la surface de Vesta, l’un des plus gros astéroïdes de la Ceinture principale, située entre les orbites de Mars et de Jupiter.

La nouvelle optique adaptative SPHERE du Very Large Telescope, au Chili, continue à faire des prouesses comme le montre cette vue récente de Vesta, à gauche. L’image est comparée à droite à une image de synthèse issue des données de la sonde spatiale Dawn.

On reconnaît les cratères principaux, de même qu’une montagne. L’astéroïde de 525 km est vu ici avec de nombreux détails, alors qu’il a une taille apparente d’environ 0,5 seconde d’arc — dans un télescope d’amateur de 20 cm, c’est un point !

La précision atteinte par SPHERE est meilleure que prévu, si bien que l’instrument est utilisé pour faire de la géologie sur les astéroïdes. Ce n’est pas son objectif principal, le but étant avant tout de photographier directement des exoplanètes. Hélas elles manquent à l’appel.

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