Encelade a du panache

Le satellite de Saturne Encelade vu par la sonde Cassini le 2 avril 2013.

Cette vue d'Encelade, petit satellite de Saturne, est issue des dernières photos envoyées par la sonde Cassini vers la Terre. Elle date du 2 avril 2013 et montre parfaitement les geysers du satellite dont le cryovolcanisme a été découvert en 2005.

Ce phénomène avait échappé aux sondes Voyager au début des années 1980 car il est très discret. Pourtant, le panache de gaz est évident sur la photo du 2 avril. Il ne s'agit pas d'une hausse de l'activité.

Les apparences sont trompeuses : il s'agit ici d'une photo prise à contre-jour. La partie nocturne d'Encelade reçoit indirectement la lumière du Soleil, qui se réfléchit sur Saturne. C'est un « clair de Saturne ». Un phénomène comparable à la lumière cendrée observée sur la Lune quand elle est en croissant.

Une photo d'Encelade le 30 novembre 2010 et un zoom sur les geysers du satellite, le 13 août 2010, montrent le phénomène de plus près.

JL Dauvergne, 8 avril 2013

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