Derniers souffles d’une étoile

Crédit : ALMA (ESO/NAOJ/NRAO), F. Kerschbaum
Le réseau d’antennes millimétriques Alma a permis de visualiser une bulle de gaz en expansion autour de U Antliae, une étoile en train de mourir.

L’instant où une étoile arrive à son dernier souffle est difficile à saisir. Sur les milliards d’années de la vie d’une étoile, cette phase d’instabilité ne dure au mieux qu’un million d’années. Il est donc rare d’observer un astre à ce stade éphémère de son évolution. Mais U Antliae, distante d’environ 900 années-lumière, est de celles-ci. L’étoile appartient à la constellation australe de la Machine pneumatique.

Depuis la fin du XXe siècle, les astronomes savent qu’elle était entourée de plusieurs enveloppes gazeuses en expansion correspondant à des expulsions brutales de masse qui ont commencé voici 14000 ans. Cette fois, avec le réseau d’antennes millimétriques Alma, installé à 5000 m d’altitude au Chili, ils viennent d’obtenir une image détaillée d’une bulle de matière expulsée voici 2700 ans.

Une nébuleuse planétaire en train de naître

Cette bulle, d’un diamètre apparent de l’ordre de 1’ 20’’, a été éjectée de la surface d’U Antliae en quelques centaines d’années. Le phénomène est dû à une instabilité dans le cœur de la géante rouge qui a alors émis plus de photons. Ce sont ces photons qui ont arraché la matière à l’étoile.

Alma permet en outre de mesurer les vitesses du gaz en expansion autour de l’étoile : 19 km/s. C’est ainsi que cette image en fausses couleurs a pu être produite. En bleu, figure le gaz situé plus près que l’étoile et qui se rapproche de nous. En rouge : le gaz qui s’éloigne de l’étoile mais sans s’approcher de nous.

Les mesures montrent qu’à l’intérieur de la bulle, U Antliae continue à perdre de la matière mais à une vitesse moindre. Dans des dizaines de milliers d’années, une nébuleuse planétaire se sera formée autour de cette étoile dont la masse est très voisine de celle du Soleil.

Recevez Ciel & Espace pour moins de 6€/mois

Et beaucoup d'autres avantages avec l'offre numérique.

Voir les offres

Commentaires

Nous avons sélectionné pour vous

  • Retour sur Terre pour trois astronautes de l’ISS

    La capsule Soyouz qui abritait Scott Tingle, Norishige Kanai et Anton Shkaplerov s’est posée sans encombre au Kazakhstan le 3 juin 2018 à 6h34, heure locale. Les trois astronautes ont passé 168 jours à bord de l’ISS.

  • Une étrange étoile à neutrons dans le Petit Nuage de Magellan

    L'observation par le satellite X Chandra du reste de supernova E0102 révèle une étrange configuration : pourquoi cette vaste structure est-elle décentrée par rapport à l'étoile à neutrons née de l'explosion ?

  • La baie du mont Saint-Michel depuis l’espace

    Un des sites touristiques les plus visités de France a été photographié par le satellite Sentinel-2 durant une marée descendante. La mission Sentinel-2 observe notre planète pour y recenser les stigmates du réchauffement climatique.