Abell 33 : la nébuleuse planétaire modèle

Adam Block a réalisé ce superbe cliché de Abell 33 depuis le Mount Lemmon SkyCenter aux Etats Unis, avec un télescope de 81 cm. Crédit : Adam Block/Mount Lemmon SkyCenter/University of Arizona

Située dans la constellation de l'Hydre, Abell 33 est une nébuleuse planétaire à la géométrie presque parfaite. Il s'agit du résidu d'une étoile comparable au Soleil. Arrivée en fin de vie, celle-ci a éjecté une bonne partie de son gaz.
Savoir comment se façonnent de telles nébuleuses intrigue toujours les astronomes. On pourrait s'attendre à ce qu'elles aient une forme sphérique, mais le cas est plutôt rare. Certaines nébuleuses planétaires présentent des lobes très structurés, comme la petite Dumbbell (M76). D'autres encore semblent déchiquetées comme NGC5189.
Cette diversité est probablement liée à la présence ou non d'une seconde étoile, ou de planètes géantes autour de l'étoile moribonde. Notons par ailleurs que certaines nébuleuses semblent sphériques alors qu'elles ont en réalité une forme de sablier ; tout dépend de l'angle sous lequel on les voit.
JL Dauvergne, le 2 mars 2012

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