Une sœur de la Voie Lactée dévorée par Andromède

Crédit : Jean-Luc Dauvergne.
La galaxie d’Andromède (M31) est une galaxie spirale deux fois plus imposante que la nôtre. Durant sa jeunesse, elle a dévoré plusieurs de ses semblables laissant des victimes derrière elle. La petite galaxie M32 serait l’une d’entre elles.
La petite galaxie elliptique M32 qui gravite autour de la spirale Andromède (M31), a longtemps suscité les interrogations des astronomes. Comment cet objet compact et brillant ne ressemblant à aucun autre du Groupe Local a bien pu se former ? « Nous avons étudié la petite galaxie M32 durant très longtemps et elle restait toujours une énigme » affirme Richard D’Souza de l’Université de Michigan. Après un long travail, l’astronome américain, spécialiste des fusions galactiques, et son collègue ont réussi à percer le mystère de M32 : elle serait le cœur abandonné d’une galaxie spirale semblable à la Voie Lactée qui a subi l’appétit destructeur de sa compagne, M31. Plusieurs théories ont été proposées dans les années 1970, sans qu’aucune ne fasse l’unanimité...
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