Le film de nuit d’un télescope de 28 mètres : HESS II

Au cœur de la Namibie se dresse le plus grand télescope optique du monde : son miroir de 28 m de diamètre lui fournit une surface collectrice de 600 m² ! Ce monstre dédié à l’étude des rayons gamma donne la mesure des télescopes géants de demain. Ciel & Espace s’est rendu sur place pour le filmer en train d’observer.

Installé au beau milieu de la savane namibienne, un réseau de cinq télescopes observe les faibles gerbes de lumière bleue associées à l'entrée de rayons gamma dans la haute atmosphère. Il est constitué de quatre télescopes de 12 mètres de diamètre — Hess I en place depuis  2004 —, rejoints depuis 2012 par un télescope géant de 28 mètres : Hess II.

Retrouvez aussi notre reportage complet “Hess, un éclaireur dans la savane”, dans le Ciel & Espace n°557, janvier-février 2018, disponible dès maintenant sur notre kiosque numérique.

Le film de nuit

Nous avons eu la chance de filmer ces télescopes de nuit en train de pointer leur cible. En effet, leurs détecteurs sont tellement sensibles qu’il n’est pas possible de réaliser ce genre d’images en temps normal ; cela perturberait les observations. Mais une fois par mois, l’équipe de Hess profite de la présence de la Lune dans le ciel en première partie de nuit pour pointer les instruments géants vers une trentaine de cibles afin d’affiner leurs modèles de pointage. Nous les avons filmés à cette occasion, au clair de Lune.

Une science jeune

Les rayons gamma observés par le site namibien sont émis par les phénomènes les plus énergétiques de l’Univers, comme les pulsars. Leur étude est une science encore jeune et Hess II, malgré son gigantisme, ne fait que préfigurer les observatoires de demain. Dans les années qui viennent, 99 télescopes de ce type seront installés au Chili — lire “Télescopes géants : les 10 projets les plus fous”. Ceux-ci seront un peu plus petits que Hess II. En revanche, ce dernier donne un bon aperçu de ce à quoi vont ressembler les télescopes optiques, comme le TMT ou l'ELT, autres futurs télescopes géants.

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