Aidez les astronomes à savoir quand se couche réellement le Soleil

Coucher du Soleil. © Emmanuel Beaudoin
Étonnant : les heures de lever et de coucher du Soleil ne sont pas prédites à mieux que quelques minutes. La responsable de cette imprécision : notre atmosphère. Les chercheurs se tournent vers les sciences participatives pour résoudre ce problème épineux, car il a un impact la navigation en mer, mais aussi sur les observations astronomiques.
Aussi étonnant que cela puisse paraître, dans notre monde ponctué par des horloges atomiques et millimétré par les GPS, nous ne savons pas prévoir précisément les heures de lever et de coucher du Soleil ! Une déviation d’en moyenne 100 secondes est constatée par rapport aux éphémérides, mais elle peut aller jusqu’à 5 minutes dans les cas les plus extrêmes. C’est le constat fait par Teresa Wilson dans le cadre de sa thèse au Michigan Technological University, thèse soutenue en août dernier et encadrée par l’astronome Robert Nemiroff (notamment connu pour la création du site Astronomy Picture of the Day). 

Facétieuse atmosphère Il existe de multiples sources d’imprécision, comme l’incertitude sur la taille apparente du Soleil, qui n’est connue qu’à...
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