Reportage en Afrique du Sud : un observatoire à l’échelle d’un continent

Vue panoramique sur l’observatoire radio Meerkat, en Afrique du Sud. © J.-L. Dauvergne
Le rêve des radioastronomes est en train de se concrétiser avec la sortie de terre de Meerkat, au cœur de l’Afrique du Sud. Cet ensemble de 64 radiotélescopes préfigure un projet plus ambitieux encore : le Square Kilometre Array, ou SKA.
L’aube se lève sur la péninsule du Cap, en Afrique du Sud. Dans le salon cosy de la compagnie ExecuJet, cinq ingénieurs et techniciens attendent de s’envoler vers l’observatoire Meerkat, situé à plus de 400 km de là. « Nous allons devoir patienter, la visibilité n’est que de 400 m », prévient Robin Richardson, pilote du Pitatus PC-12.

L’avion d’affaire à neuf places stationne sur le tarmac. Plutôt inhabituel comme moyen de transport pour se rendre au travail le matin ! Meerkat est volontairement isolé. Ce nouvel observatoire radio est en construction dans la zone semi-désertique du Karoo, un environnement préservé des ondes radio parasites. D’ici quelques mois, il sera le plus grand observatoire de ce type dans l’hémisphère Sud. Et ce n’est que la...
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