Soleil couchant sur la planète rouge

Coucher de Soleil sur Mars vu par Curiosity depuis le fond du cratère Gale. Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS/O. De Goursac

Voici le premier coucher de Soleil martien photographié par le robot Curiosity lors de son 312e jour martien de mission. A l'horizon, l'étoile est en train de disparaitre derrière les bords du cratère Gale, situés à quelque 80 km du robot.

L'image a été prise par une des caméras de navigation de Curiosity. Si la photo d'origine est initialement en noir et blanc, les nuances ocre ont été obtenues a posteriori par Olivier de Goursac, en utilisant les données de précédentes missions martiennes comme Spirit ou Opportunity. Ce traitement permet de rendre les teintes réelles du coucher de Soleil martien.

Curiosity dispose d'un capteur CCD couleur, mais les scientifiques n'ont vraisemblablement pas voulu risquer de l'aveugler en photographiant directement l'astre solaire avec lui.

Avant Curiosity, Opportunity avait déjà observé le coucher du Soleil depuis le sol de Mars, en 2010.

Sylvain Guibault, le 1er juillet 2013.

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