Des bijoux vieux de 2000 ans créés à partir de matière extraterrestre

Les perles de fer présentées sur une coupe de la météorite qui leur a servi de matière première. Crédit : Chris Maddaloni / Nature
Des perles de fer extraterrestre, découvertes aux Etats-Unis dans des sépultures vieilles d'environ vingt siècles, ont été identifiées à une météorite tombée 700 km plus loin.

Découvertes en 1945 dans une sépulture de la culture Hopewell, une civilisation qui a fleuri dans l'actuel Illinois entre 200 avant et 500 après notre ère, ces vingt-deux perles de fer riches en nickel étaient soupçonnées depuis des décennies d'être d'origine extraterrestre. L'enrichissement en nickel est en effet l'une des signatures du fer que l'on trouve dans certaines météorites – les météorites ferreuses, des fragments d'astéroïdes qui sont eux-mêmes des restes de cœurs planétaires.

C'est l'analyse des perles par microscopie optique, spectroscopie de masse et autres techniques qui a permis de montrer qu'elles étaient faites du même matériau que la météorite Anoka, découverte en 1961 dans le Minnesota. Ce travail, mené par Timothy McCoy (National Museum of Natural History, Washington), indique que des échanges sur plusieurs centaines de kilomètres avaient lieu il y a 2000 ans en Amérique du Nord.

Armes extraterrestres

Il confirme aussi l'usage du fer météoritique pour fabriquer des objets manufacturés, dans des civilisations qui n'avaient pas découvert la métallurgie. La technique utilisée pour fabriquer les perles nord-américaine semble avoir été la même que celle des Egyptiens trois mille ans plus tôt. Les Egyptiens nous ont en effet laissé les plus anciens témoignages d'utilisation de météorites ferreuses pour fabriquer des bijoux, des objets d'apparats voire des armes.

Pour en savoir plus, reportez vous à notre article « Quand le fer tombait du ciel » dans le numéro de mai-juin de Ciel & Espace.

 

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