Une galaxie en pointillés

La galaxie naine d'Antlia est éloignée de 4 millions d'années-lumière. Crédit : NASA/ESA/C&E Photos

Difficile à croire, mais cette collection d'étoiles photographiée par le télescope spatial Hubble est bien une galaxie ! Découverte en 1997, il s'agit d'une galaxie naine située à plus de 4 millions d'années-lumière dans la constellation australe de la Machine pneumatique (Antlia en latin, nommée ainsi par l'astronome Nicolas Louis de Lacaille en 1752 pour honorer Denis Papin).

Cette galaxie a une vie riche malgré les apparences : des étoiles y naissent et y meurent, plus spécifiquement dans ses régions centrales. Elle possède aussi, comme la Voie lactée, quelques amas globulaires à sa périphérie.

Elle est relativement isolée mais pourrait toutefois appartenir au Groupe local, la petite famille de galaxies à laquelle appartient notre Voie lactée. Certains astronomes y ont en effet décelé la trace d'une interaction passée avec la petite galaxie irrégulière NGC 3109.

David Fossé, le 27 février 2012

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